อดีตคู่หู! ย้อนเส้นทางการบรรจบและจากลาของ วัตกินส์ และ โมเปย์

เมื่อมองไปยังตำแหน่งดาวซัลโวศึกลูกหนังพรีเมียร์ ลีกเวลานี้ ชื่ออย่าง ซอน เฮือง-มิน, โมฮัมเหม็ด ซาล่าห์ และ เจมี่ วาร์ดี้ ที่กำลังขับเคี่ยวกันตอนนี้คงไม่แปลกหูสำหรับแฟนบอลซักเท่าไหร่ ตัว โดมินิค คัลเวิร์ต-เลวิน เองก็คุ้นเคยมาซักพักแล้วก่อนระเบิดฟอร์มภายใต้การคุมทีมของ คาร์โล อันเชล็อตติ

แต่มีหนึ่งชื่อที่โผเข้ามาแย่งตำแหน่งอีกคน นั่นคือเด็กหนุ่มที่ชื่อว่า โอลลี่ วัตกินส์ ศูนย์หน้าทีมแอสตัน วิลล่าที่สร้างชื่อด้วยการเหมาซัดสี่ประตูใส่ทีมโคตรยักษ์อย่าง ลิเวอร์พูล ในปีนี้ ดาวรุ่งสัญชาติอังกฤษคนนี้เกิดในช่วงสิ้นปี วันที่ 30 ธันวาคม ปี 1995 ในวัยเด็ก เขาเริ่มต้นทีมเยาวชนกับทีม เอ็กเซเตอร์ ทีมที่วนเวียนค้าแข้งในลีกทู ที่ที่ซึ่ง วัตกินส์ ได้รับการบ่มเพาะทักษะลูกหนัง แต่ทว่าราวกับทีมนี้มันไม่ใช่ เนื่องจากมักส่งเจ้าตัวลงเล่นในหลายตำแหน่งเกินไป ทำให้พรสวรรค์ไม่ได้ถูกการลับคมมากเท่าที่ควร ด้วยเหตุนี้ ทางแมวมองของเบรนท์ฟอร์ด ทีมในศึกแชมเปี้ยนชิพที่มองเห็นศักยภาพในตัววัตกินส์ จึงจัดการสอยมาร่วมทีมด้วยค่าตัวราว 1.8 ล้านปอนด์ในปี 2017 หรือขณะที่เจ้าตัวมีอายุ 21 ปี

แอนดี้ สก็อตต์ หัวหน้าแมวมองของทีมเบรนท์ฟอร์ดได้ให้สัมภาษณ์ในตอนนั้นว่า “โอลลี่ ต้องลงเล่นในทีมที่เต็มไปด้วยปัญหาของ พอล ทิสเดล (ผู้จัดการทีมเอ็กเซเตอร์) ผมเคยแข่งกับพวกเขา 7-8 ครั้ง และผมเห็นว่าโอลลี่ ต้องลงเล่นทั้งปีกขวา ปีกซ้าย กองหน้า หรือแม้กระทั่งแบ็คมาแล้ว”  แอนดี้ กล่าว “เรื่องกายภาพ ร่างกายของเขา​ (วัตกินส์) แข็งแกร่งมากๆ และยังสามารถพัฒนาต่อไปได้อีก แต่การลงเล่นหลายตำแหน่งนั้นเป็นการส่งผลเสียต่อการพัฒนาฝีเท้าอย่างเห็นได้ชัด เมื่อผมเห็นแบบนั้น ผมเลยคิดว่าผมจะต้องคว้าตัวเขามาร่วมทีมให้ได้”

“โอลลี่ ถือว่าเป็นโปรเจคในฝันสำหรับเบรนท์ฟอร์ด เป็นดาวรุ่งสัญชาติอังกฤษที่มีแววรุ่งและเหมาะสมกับปรัชญาสโมสรเรา ความเข้าใจในเกมที่สูงเกินวัย รวมไปถึงการพยายามมีส่วนร่วมกับเกมอยู่เสมอของเขาไม่ใช่สิ่งที่สามารถหาได้ง่ายๆ จากเหล่าดาวรุ่งในลีกทู” จากคำกล่าวข้างต้นคงเห็นได้ว่า วัตกินส์ ได้รับการคาดหวังแบบสุดๆ ซึ่งเจ้าตัวก็ไม่ทำให้ผิดหวัง โชว์ฟอร์มสุดสะเด่ากับเบรนท์ฟอร์ดในฐานะกองหน้า และคู่หูของเขาในตอนนั้นชื่อว่า นีล โมเปย์ ผู้ซึ่งได้รับการขนานนามว่าเป็นตัวแสบของทีมไบร์ทตันแอนด์โฮฟอัลเบียน ณ เวลานี้

Photo : Sheffield Star

นีล โมเปย์ ศูนย์หน้าทีมชาติฝรั่งเศส เริ่มต้นอาชีพการค้าแข้งกับทีมนีซ ก่อนที่จะย้ายไปร่วมทีมแซงต์ เอเตียนในเวลาต่อมา แต่จนแล้วจนเล่าก็ยังไม่ได้รับโอกาสลงสนามเสียที โดนปล่อยยืมตัวก็ยังไม่มีหวัง ทำให้เจ้าตัวตกลงปลงใจหอบกระเป๋าย้ายมายังต่างแดน เริ่มต้นเส้นทางลูกหนังกับทีมเบรนท์ฟอร์ดด้วยค่าตัวราว 1.6 ล้านปอนด์ และที่น่าสนใจคือ โมเปย์ ย้ายมาร่วมทีมเบรนท์ฟอร์ดก่อนหน้าวัตกินส์เป็นเวลาเพียงแค่สามวันเท่านั้น

            การย้ายมาร่วมทีมของสองคนนี้ยกเบรนท์ฟอร์ดขึ้นไปอีกระดับ วัตกินส์ สามารถตอบโจทย์ได้ในเรื่องแนวรุกตำแหน่งปีกและศูนย์หน้า เนื่องจากเคยลงเล่นในสองตำแหน่งนี้มาแล้ว ส่วน โมเปย์ ก็ได้รับมอบให้คอยยืนในตำแหน่งศูนย์หน้าตัวเป้า “นีล คือผู้เล่นในอุดมคติของศูนย์หน้าตัวเป้า” สก็อตต์กล่าว “ผมเคยเห็นเขาคอยเข้าไปฟัดกับกองหน้าที่ตัวใหญ่กว่า บวกกับผู้รักษาประตู แต่ก็ยังหาพื้นที่ว่างได้ดีในตอนที่ไม่มีบอล เห็นได้ชัดว่าเขาเป็นคนที่ทำงานหนัก และกระหายที่จะซัดประตูเสมอ”

            ในระหว่างการร่วมทีมของทั้งคู่ นีล โมเปย์ จัดไปทั้งสิ้น 37 ประตูจากการลงเล่น 85 นัดให้กับเบรนท์ฟอร์ด โดยนับแค่เฉพาะฤดูกาลสุดท้ายของเขาที่นี่ เจ้าตัวซัดเหมาไปทั้งสิ้น 25 ประตูในเกมลีกแชมเปี้ยนชิพ ฟอร์มร้อนแรงขนาดนี้ใครจะไปอดใจไหว จากดาวรุ่งที่ทีมในบ้านเกิดไม่เห็นค่า สู่การเป็นกองหน้าในลีกสูงสุดประเทศอังกฤษ หลังไบร์ทตันแอนด์โฮฟอัลเบียนยอมควักเงินราว 16 ล้านปอนด์มาสู่ขอเจ้าตัวจากเบรนท์ฟอร์ดในปี 2019

            ส่วนตัว วัตกินส์นั้น เมื่อเจ้าของสัมปทานศูนย์หน้าคนเก่าไม่อยู่ ทำให้เจ้าตัวถูกดันให้รับบทกองหน้ามากขึ้น ผลรวมสุดท้ายคือเจ้าตัวซัดไปทั้งสิ้น 45 ประตู ก่อนที่แอสตันวิลล่าจะจับมาปั้นต่อด้วยราคาที่สูงถึง 28 ล้านปอนด์ในปี 2020 พร้อมประเคนค่าเหนื่อยให้ราว 85,000 ปอนด์ต่อสัปดาห์เลยทีเดียว และแน่นอนว่าในตอนนี้ ทั้งสองต่างกำลังสร้างชื่อในเส้นทางลูกหนังตัวเอง ราวกับเย้ยหยันทีมในอดีตที่ไม่เคยให้โอกาสหรือใส่ใจกันเท่าที่ควร